Культивирование зерновых культур началось порядка 12 000 лет назад античными фермерскими сообществами в регионе Плодородного полумесяца. Здесь произрастали в дикой форме, а затем были доместицированы основные неолитические культуры (англ.): пшеница двузернянка и однозернянка, ячмень, чечевица, горох, нут и вика (англ.).

С распространением культуры озимых посевов зерновых по земному шару связывают миграции древних индоевропейцев.

Зерновые культуры (ячмень, рожь, пшеница, кукуруза, рис, просо) тесно связаны со становлением первых государств, и возможно утверждать, что они сыграли ведущую роль в возникновении практически всех ранних цивилизаций. Существует «зерновая гипотеза», предполагающая, что формирование государств становится возможным только тогда, когда в пищевом рационе преобладают зерновые культуры

Зернобобовые (чечевица, нут, садовые бобы) составляли основу рациона в древнем Египте.

Зерновые культуры (пшеница и ячмень) было основной частью «Средиземноморской триады» (злаки, оливы, вино), господствовавшей в сельском хозяйстве античного мира.